Saturday, September 8, 2018

CUATRO DE CONTRAPESOS

AM | @agumack

"... more broadly, the division of powers" — Barry Eichengreen

[1] Bancos centrales. Interesante nota de Barry Eichengreen sobre los presidentes Erdogan y Trump y sus ataques a la independencia de sus respectivos bancos centrales (*). En este blog intento defender la independencia del banco central no solamente desde el punto de vista de las expectativas infllacionarias, sino también desde el punto de vista de la división de poderes (según la clasificación de B. W. Gwyn): eficacia, imperio de la ley, control de gestión. De manera más general, es parte del gobierno mixto y del equilibrio de poderes [ver]. Muy pocos lo plantean de esta manera. Por eso me llamó la atención la conclusión del Sr. Eichengreen, cuando intenta (tímidamente) incluir la independencia del banco central como parte de "the division of powers".

(*) Barry Eichengreen: "Investors have the power to tame Erdogan and Trump", Financial Times, 20 de agosto de 2018. Sobre la political economy de los bancos centrales, ver Paul Tucker. Unelected power. The quest for legitimacy in central banking and the regulatory state. Princeton University Press, 2018 [ver] [video].
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[2] Corrupción. De paseo por LA CENTRAL de la calle Mallorca, veo el libro de Kaushik Basu. The Republic of Beliefs. A New Approach to Law and Economics (Princeton University Press, 2018 [capítulo 1]). En un pasaje sobre 'the scourge of corruption', el autor menciona experimentos con grupos formados por individuos 'corruptos' y 'no-corruptos'. Cuando se juntan corruptos y no-corruptos, el resultado es ... corrupción. En cambio, no hay corrupción entre no-corruptos. Por eso concluye: "Corruption is either rare or widespread". Recordé entonces el caso de unos ciclistas daneses hace algunos años en Buenos Aires; quebraban todas las leyes de tránsito, y parecían eufóricos por la impunidad con la que actuaban. Así las cosas, no sorprende ver al danés Danske Bank involucrado en un monumental escándalo de lavado de dinero en Estonia (se habla de €30bn), o al holandés ING y su "huge settlement over anti-money laundering" por €775m (*). Entre otros casos de fraude, ING no detectó sobornos pagados a la hija de un ex-dictador de Usbekistán por la telefónica VimpelCom.

(*) Martin Arnold: "ING racks up record laundering penalty", Financial Times, 5 de septiembre de 2018.
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[3] Tesla. Siguen los problemas de Tesla en la bolsa [Nasdaq: TSLA]. El último episodio: Elon Musk fumando marihuana en un programa de TV [ver]. Pero me interesa más el escándalo anterior, causado por el tuit del Sr. Musk sobre la recompra de las acciones. Era una obvia mentira destinada a asustar a los 'shorts' en el mercado. Tesla tiene un problema de corporate governance: los miembros del directorio no se animan a frenar al CEO. Al igual que en política, es necesario mezclar y combinar los tres elementos: el monárquico (el CEO), el aristocrático (los directores) y el democrático (los accionistas). Como sucede en cualquier país, la ausencia de equilibrio encarece el costo del capital: "The episode also raised questions about the board's ability to rein in the boss [...] That task falls to independent directors of the board. Tesla desperately needs to win back the investment community if it is to be able to raise capital cheaply in the future" (*). ¿Contrapesos y costo del capital, anyone?

(*) Shannon Bond, James Fontanella-Khan & Peter Campbell: "Spotlight stays on Musk as dream dies", Financial Times, 27 de agosto de 2018.

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[4] Costo del capital. A veces leo notas del sitio (muy) izquierdista Mediapart. Me llamó la atención un artículo dedicado a la necesidad de bajar el costo del capital (*). ¡Muy interesante! André Chassaigne no da muchos detalles, pero tiene razón en este punto esencial: el secreto de la prosperidad no pasa por bajar el costo del trabajo, sino el costo del capital. (O sea: exactamente al revés de lo que hacemos en Argentina). Me pregunto si el Sr. Chassaigne entiende bien lo que esto implica—contrapesos institucionales, y en particular: independencia judicial y banco central independiente. También me pregunto si leyó a Adam Smith, que presenta esta idea en los primeros libros de WN. (¡Pero estoy seguro que lee Contrapesos!). En todo caso, que esta idea sea formulada por gente de izquierda me parece un hecho increíblemente positivo. Ojalá otros lo tuvieran en cuenta.

(*) André Chassaigne: "Monsieur le Président: c’est bien le coût du capital qui plombe l’économie française", Mediapart, 21 de agosto de 2018.
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Thursday, August 16, 2018

CUATRO DE CONTRAPESOS

AM | @agumack

"The biggest problem is the judicial system" — Kathrin Hille

[1] Rumania. Impresionantes imágenes de las manifestaciones contra la corrupción en Bucarest (*). Es importante entender lo que está pasando. La corrupción es la ausencia de contrapesos institucionales—en particular, la ausencia de independencia judicial. La resultante inseguridad sobre las posesiones contrae la oferta de capital y eleva el costo del crédito y del capital de riesgo, lo que necesariamente deprime empleo y/o salarios. En algunos videos se ven banderas de la Unión Europea, de Finlandia, de Noruega, de Estados Unidos—en pleno Bucarest. Son rumanos de la 'diaspora' que trabajan en países con menor corrupción y mayor nivel de vida; mandan recursos a sus familiares en Rumania. Como es natural, exigen menos corrupción en su país de origen. La estatua de la justicia ciega y su balanza muestra hasta qué punto la gente entiende el vínculo entre nivel de vida y equilibrio de poderes. Espectacular.

(*) "Romania: second night of protests after 450 injured in clashes", The Guardian, 12 de agosto de 2018.
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[2] Corrupción y tasas de interés. En 2016 el Financial Times publicó una carta mía sobre el vínculo (indirecto, pero real) entre corrupción y tasas de interés [ver]. Un lector intentó ridiculizar mi posición, argumentando que los cambios en las tasas de interés reflejan una multitud de factores. No tuve tiempo para ofrecer un buen contra-argumento, y salí perdiendo el debate. Hoy preguntaría a mi contrincante: ¿Cuántos países hay con un stock de bonos en moneda local > 100% del PBI y una nota inferior a 70 en el CPI? (Hint: ninguno). Ahora veo que Muhammad Saleem —otro lector del venerable FT— establece el mismo vínculo a propósito de los créditos de China a Paquistán: "... the Chinese lenders are guaranteed returns of 34 per cent. Let us call them what they really are: namely loan sharking and usurious [...] The real issue is corruption" (*).

(*) Muhammad Saleem: "Let’s call these loans to Pakistan what they really are — usurious", Financial Times, 6 de agosto de 2018.
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[3] Rusia. Excelente artículo de Kathrin Hille sobre el vínculo entre la ausencia de independencia judicial y el bajo crecimiento económico en Rusia (*). Me saco el sombrero ante la valentía de la Sra. Hille. Porque da nombres y apellidos. Hay cerca de 6 mil emprendedores encarcelados sin sentencia. Mientras tanto, el crecimiento económico es tan bajo como en los últimos años de la URSS. El sistema bancario está semi-colapsado. Hille cita a un insider: "... the reality is that the economy is struggling because of some of the very foundations Mr Putin’s strongman rule is built on [...] The real causes [of the economic stagnation] are rooted in the way that politics work [...] The biggest problem is the judicial system."


Hille continúa: no hay "institutional checks" para fortalecer el "rule of law". ¿Suena conocido? Y ahora viene lo mejor. Olga Yegorova, a cargo de la justicia en Moscú, es una de las principales responsables de los encarcelamientos. La Sra. Yegorova está casada con un alto directivo de los servicios de inteligencia controlados por ... el presidente Putin. Dirige la 'justicia' con mano dura; se la conoce como la Dama de Hierro:

"As Putin established a vertical of power in the whole country, she established the vertical of power in the courts," says Mr Gorelik, a former judge himself. Through the power to allocate jobs, housing and other resources within the Moscow court system, Ms Yegorova could control many judges. "Our courts have lost their independence due to such personnel issues and because the presidential administration and the president himself are not really interested in such independence," he adds.

El stock de bonos en rublos es 5% del PBI; el crédito hipotecario es 3% del PBI. Ridículo. El problema no es de tipo fiscal; tampoco es la falta de profesionalismo en el manejo del banco central. El problema es la ausencia de contrapesos institucionales.

(*) Kathrin Hille: "Business behind bars: the judicial threat to Russian growth", Financial Times, 12 de agosto de 2018. (Kathrin Hille en Contrapesos: 1, 2).
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[4] Polibio. Llegué al Libro VI de la Histoire de Polibio en la edición de Gallimard. Cada vez que lo releo, lo hago con atención, respeto y ... reverencia. Polibio intenta explicar el fulminante éxito de Roma, que en menos de 53 años establece su autoridad absoluta sobre el mundo mediterráneo. ¿El secreto? El sistema de contrapesos institucionales de los romanos. Volveré mil veces sobre este punto. Ahora simplemente noto el problema de la traducción de τινι γένει πολιτείας. Sé muy poco de griego clásico, pero creo percibir sesgos en los traductores. En el prefacio, François Hartog escribe "quel gouvernement"; en el texto mismo, Denis Roussel traduce "quelles institutions"; mi versión en castellano dice: "la constitución". En la traducción catalana, leemos: "la mena de constitució" (*). Debate abierto. No tengo tiempo para seguir ahora.

(*) Manuel Balasch. Polibi. Història. Barcelona: Fundació Bernat Metge, 1963, p. 14.
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Thursday, August 2, 2018

CUATRO DE CONTRAPESOS

AM | @agumack

"... the riches of Book 6" — John Henderson

[1] Paquistán. Interesante nota del Financial Times sobre el programa de ayuda que Paquistán está negociando con el FMI (el decimotercero de su historia). Las piezas del rompe-cabezas encajan a la perfección. La victoria electoral de Imran Khan pone fin a "decades of dominance by the country’s two main ruling families" (*). En un entramado complejo que incluye regiones, tribus (y los militares), solo dos familias han manejado el país durante décadas—los Bhutto y los Sharif. Khan, un parvenu ex-jugador de cricket, triunfa gracias a su campaña anti-corrupción. Todo cierra. En ausencia de contrapesos institucionales, la ἀριστοκρατία degenera naturalmente en ὀλιγαρχία. Cansado por la corrupción del régimen, el δῆμος elige a Khan. Mientras tanto, el alto costo del capital conduce a una licuación salarial: "So far, Islamabad has kept going by allowing the Pakistani rupee to depreciate 20 per cent against the dollar." Qué bien funcionan las buenas teorías.

(*) Kiran Stacey & Farhan Bokhari: "Pakistan to seek up to $12bn IMF bailout", Financial Times, 29 de julio de 2018.
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[2] Tácito. El historiador romano Tácito no era partidario de teorías políticas abstractas. Pero las Historias, los Anales, Germania y Agricola tienen algunas joyas desde el punto de vista de lo que hoy llamamos 'gobernanza'. (Me encantaría leerlo en latín—algún día tal vez). A finales de 2009 llamé la atención sobre Claudio y Mesalina y su re-encarnación argentina: Néstor y Cristina Kirchner (*). Es el fantástico pasaje de Anales (Libro XI, cap. 5) donde Tácito presenta una de sus escasas generalizaciones: cuando todos los poderes —incluido el de juzgar— se concentran en las mismas manos, habrá robo en gran escala: "Nam cuncta legum et magistratuum munia in se trahens princeps materia preadendi patefecerat." El escándalo de los cuadernos sobre las coimas de Kirchner ilustra este dictum a la perfección. Montesquieu comenta el texto de Tácito justo antes de establecer un vínculo entre el gobierno despótico y las altas tasas de interés. Otra vez: qué bien funcionan las buenas teorías.

(*) "Claudio y Mesalina", Contrapesos, 22 de diciembre de 2009.
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[3] Macron. El presidente francés define su presidencia como inspirada en Júpiter [ver]. Se trata de recobrar la autoridad del presidente, colocándolo muy por encima del gabinete—pero dejando actuar a los ministros sin ataduras. Es una visión distinta a la de Hollande (el presidente 'normal', pero débil) y Sarkozy (el 'hiper-presidente' que se mete en todo). Macron, por ejemplo, jamás comenta sobre la política monetaria del BCE. En líneas generales, me parece muy bien. Es un principio-clave de los contrapesos: el poder ejecutivo debe ser independiente (en la Argentina, es un instrumento en manos de las oligarquías dominantes). Poco a poco, Francia se hace más 'nórdica' y menos 'mediterránea'. Solo 30 puntos básicos separan la TIR a diez años de los bonos franceses y alemanes. Júpiter, recuerda el lingüista Julien Longhi, simboliza el consenso. El escándalo por la actuación del guarda-espaldas presidencial Alexandre Benalla está 'testeando' a Macron-Júpiter (*).

(*) Silvia Ayuso: "Alexandre Benalla, el hombre que pone en duda la 'ejemplaridad' de Macron", El País, 28 de julio de 2018.
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[4] Polibio. Me regalaron la edición francesa de la Histoire de Polibio en la colección 'Bouquins' de Gallimard (*). Qué maravilla. Volveré mil veces a esta lectura en el blog. Ahora quiero comentar un detalle sobre el título. Las traducciones anglo-sajones utilizan el plural: Histories. Lo mismo sucede con la edición castellana de Gredos: Historias. En cambio, la edición catalana de la Fundació Bernat Metge utiliza el singular: Història. Lo mismo sucede con la francesa. El editor François Hartog nota con buen criterio: "... Polybe écrit « histoire » (historia) au singulier." ¿En qué quedamos? El argumento del Sr. Hartog es convincente: hacia 220 AC, poco antes del inicio de la segunda guerra púnica, los acontecimientos se encadenan uno tras otro en el mundo mediterráneo. No hay 'historias' desconectadas entre sí, sino una sola 'historia'—la historia del impresionante triunfo de Roma con sus instituciones políticas basadas en el equilibrio político y los contrapesos. Polibio es el primer historiador 'global'.

(*) Polybe. Histoire. Paris: Gallimard, 2003. 
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Sunday, July 29, 2018

CUATRO DE CONTRAPESOS

AM | @agumack

"I am not happy about it" — Donald Trump

[1] Bancos centrales I. La independencia del banco central es un componente indispensable de los contrapesos institucionales, y por lo tanto del gobierno mixto. Creo que es una idea mía; solo la vi expresada una vez —y de manera muy negativa— en un paper publicado hace más de diez años: "The ECB cannot be given instruction by any democratic body … The Union is thus characterized by a mixed constitution" (Werner Bonefeld: “Europe, the Market and the Transformation of Democracy”, Journal of Contemporary European Studies, Vol. 13, No. 1, 93-106, April 2005). Ahora Donald Trump arremete contra la política monetaria de la Reserva Federal (*). No recuerdo haber visto algo similar en los Estados Unidos. "I am not happy about it," tuitea en referencia a las recientes subas en la tasa de interés de corto plazo. No hay, por ahora, impacto alguno sobre el dólar, los bonos o las acciones. Pero la agresión populista a las instituciones republicanas continúa. Despacito, pasito a pasito.

(*) Marie Charrel: "L'indépendance de banques centrales irrite", Le Monde, 26 de julio de 2018.
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[2] Bancos centrales II. Y ya que estamos con la economía política de los bancos centrales, no quiero dejar de mencionar el libro de Paul Tucker: Unelected power. The quest for legitimacy in central banking and the regulatory state (Princeton University Press, 2018) [ver] [video]. No lo leí, pero vi la muy buena reseña de Desmond King para el FT (*). El Sr. Tucker no niega la necesidad de un banco central independiente—un criterio clave desde este punto de vista es el job security del gobernador (tenure) [ver]. Pero siempre existe el peligro de crear 'overmighty citizens'—una aristocracia de banqueros centrales con poderes excesivos (y no elegidos democráticamente). En episodios de crisis financieras, medidas urgentes pueden desembocar en mayor desigualdad—uno piensa en las enormes subas en las Bolsas desde 2012. De ahí una posible 'crisis de legitimidad' con el correspondiente riesgo de populismo. Por eso es necesario aclarar los poderes, las atribuciones y las responsabilidades de los banqueros centrales.

(*) Desmond King: "Wo do 'rock-star' central bankers answer to?", Financial Times, 10 de mayo de 2018.
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[3] Bancos centrales III. ¡Última de bancos centrales! Justamente ante el temor de ser visto como representante de un grupo de ciudadanos demasiado poderosos (y no elegidos democráticamente), el Banco Central Europeo lanza en su cuenta de Twitter un video (*). El texto que acompaña el video dice: "The ECB’s monetary policy measures since 2014 have not only helped growth and eliminated the risk of deflation—they have also reduced overall inequality in the euro area, new research confirms". Frente a la crítica por el enriquecimiento de los dueños de acciones, que no niega, el ECB argumenta: (a) bajó el costo del crédito para los hogares; (b) aumentó la creación de empleo (+7 millones de puestos de trabajo desde 2013). El ECB hace bien en salir en defensa de sus políticas.

(*) 27 de julio de 2018.
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[4] Nicaragua. Muy buen artículo de Sergio Ramírez sobre el desastre en Nicaragua (*). El autor describe el ciclo político típico de un país des-gobernado por oligarcas y tiranos de distintas ideologías pero con una misma vocación: la "pretensión del acaparamiento del poder". Continúa el Sr. Ramírez: "Ha sido el caudillo el que ha triunfado siempre sobre las instituciones y sigue siendo así, de Zelaya a Somoza, fundador de una dinastía, y de Somoza a Ortega [...] Entre los tres no hay diferencia alguna. Los une su conducta absolutista." Todo esto es muy bueno. Daniel Ortega, agrega el Sr. Ramírez, tiene "el control de los tribunales de justicia" y ha destruido toda noción de "equilibrio" (palabra utilizada dos veces). Aplaudo de pie. Pero, como sucede en la mayoría de los casos, el autor no quiere/no logra formular la conclusión lógica: lo que se necesita es un régimen político basado en contrapesos institucionales—independencia judicial, libertad de prensa, banco central independiente.

(*) Sergio Ramírez: "Por qué la revolución sandinista se fue al traste", El País, 29 de julio de 2018.
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Thursday, July 19, 2018

CUATRO DE CONTRAPESOS

AM | @agumack

"... la separación de poderes solo existe en el corazón de los jueces" — Adam Strzembosz

[1] Princelings. Cuando me pidieron impartir un curso de 'Ethics in the Financial World' en una escuela de negocios de Barcelona, no dudé un segundo. Aprendí un montón—y los estudiantes siempre terminan pidiendo más. Analizamos los grandes escándalos de la década (sobre todo en Wall Street), y algún punto positivo (benchmarking para ESG con fondos indexados). Un escándalo interesante es el de los princelings o 'principitos' chinos—hijos e hijas de jerarcas del Partido Comunista contratados por los bancos de inversión para lograr deals: emisión de bonos y/o acciones, o asesoramiento en M&A. Oligarcas chinos contratados por aristócratas estadounidenses. Naturalmente, estos jóvenes saben muy poco de finanzas. En 2016, JPMorgan tuvo que pagar multas por $264 millones; según la SEC, "JP Morgan engaged in a systematic bribery scheme by hiring children of government officials and other favoured referrals who were typically unqualified for the positions". Ahora llega el turno de Credit Suisse (*). Por suerte funciona, con sus más y sus menos, la justicia.

(*) Don Weinland: "Credit Suisse to pay $47m to end DOJ 'princelings' probe", Financial Times, 6 de junio 2018.
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[2] Polonia. Continúa el tira-y-afloje entre la UE y Polonia por la independencia judicial. El gobierno populista del partido Ley y Justicia logró aprobar la ley que regula el poder judicial de la nación. La UE puede sancionar a Varsovia por "infracción al Estado de Derecho (rule of law)". Qué maravilla. Según Aleksandra Sojka:

La nueva ley modifica, entre otras cosas, la edad de jubilación de sus jueces, acortándola de 70 a 65 años. Esto implica que hasta el 40% de los actuales miembros del tribunal más importante del país podrán ser sustituidos en los próximos meses. Entre ellos está su primera presidenta, Malgorzata Gersdorf, cuyo mandato de seis años se instaura, nada menos, en la constitución del país (*).

En 2016, cuando todo esto se veía venir, la calificadora de riesgo Standard & Poor's bajo el rating de Polonia argumentando que "el sistema de frenos y contrapesos institucionales ha sido significativamente debilitado" (1, 2). Para alquilar balcones.

(*) Aleksandra Sojka: "Golpe del ejecutivo de Varsovia a la independencia judicial", El Periódico de Catalunya, 12 de julio de 2018.
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[3] Nicaragua. Se sabe poco sobre la situación en Nicaragua. Todo indica que la represión se intensifica. Pasamos de la tiranía de Anastasio Somoza a la de Daniel Ortega. En el medio, hubo una transición aristocrática, y un período democrático seguido por la oligarquía sandinista y ahora la tiranía. Según El Periódico de Catalunya:

Hace 39 años la revolución sandinista logró la caída de uno de los dictadores más brutales de América Latina, el nicaragüense Anastasio Somoza, y el mundo saludaba aquella gesta que parecía imposible. Cuatro décadas después, Daniel Ortega, uno de los libertadores de entonces, se ha convertido en otro dictador que impone su ley en el país y recorta derechos (*).

Nunca hubo un mejor momento para leer y releer a los clásicos.

(*) "La deriva dictatorial de Daniel Ortega en Nicaragua", El Periódico de Catalunya, 19 de julio de 2018.
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[4] Polibio. Hace un par de semanas terminé la lectura del volumen editado en 2013 por la Universidad de Liverpool en homenaje a Frank Walbank (1909-2011), el mayor especialista en Polibio (*). Si tengo tiempo escribiré (o grabaré) una reseña. Hay dos ensayos sobre el Libro VI de las Historias, donde Polibio expone la anaciclosis. También me llamó la atención la contribución de Christel Müller ("The Rise and Fall of the Beotians: Polybius 20. 4-7 as a Literary Topos", pp. 269-278), sobre la decadencia de Beoacia a partir de la segunda mitad del siglo III AC. ¿Y cuál es el principal criterio? La interrupción de la actividad judicial durante 25 años. ¡Wow! No recordaba el interés de Polibio por el 'default' de justicia como criterio de decadencia (solo tengo el Libro VI conmigo). Ya mismo estoy comprando la edición de la colección Bouquins.

(*) Bruce Gisbson & Thomas Harrison. Polybius and his World. Essays in Memory of F. W. Walbank. Oxford University Press, 2013.
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Wednesday, July 18, 2018

CUATRO DE CONTRAPESOS

AM | @agumack

"... US default risk has risen a bit since 2014" — Christopher Neely

[1] Plutocracia. Buena nota de Martin Wolf sobre el auge populista en Estados Unidos (*). El Sr. Wolf define al sistema de gobierno como una 'plutocracia' (gobierno de los ricos: πλούσιος, rico). [La increíble modernidad del griego antiguo: "oligarcas", "boligarcas", "plutocracia", "partidocracia", "Trumpocracia", etc].

Mr Trump is the logical outcome of a politics that serves the interests of the plutocracy. He gives the rich what they desire, while offering the nationalism and protectionism wanted by the Republican base. It is a brilliant (albeit unplanned) combination, embodied in a charismatic personality that offers validation to his most passionate supporters. 

El Sr. Wolf argumenta que el proteccionismo populista de Donald Trump no hará nada para mejorar la situación económica de quienes lo han elegido. Pero esto es irrelevante: las 'bases' de su electorado lo consideran un "líder de verdad"—seguirán perdonándole todos sus disparates.

(*) Martin Wolf: "How we lost America to greed and envy", Financial Times, 17 de julio de 2018.
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[2] Rendimientos en EEUU. "¿Por qué rinden tanto los bonos de Estados Unidos?", se pregunta Christopher Neely de la Reserva Federal de St. Louis al comparar los rendimientos de bonos soberanos de Estados Unidos, Japón, Alemania y Reino Unido (*). Aunque las expectativas inflacionarias son algo más altas en EEUU, el decoupling ocurrido a partir de 2016 parece refejar dos factores de demanda: mayor déficit fiscal y mayor demanda de crédito del sector privado (más crecimiento económico). Además, la Reserva Federal frenó el programa de compra de bonos en 2014, que continúa vigente en Europa y Japón. Y ahora me pregunto, en base a lo que vemos y leemos todos los días sobre Donald Trump y los Estados Unidos: ¿No habrá un creciente discount de gobernanza?

(*) Christopher J. Neely: "Why Are U.S. Bond Yields so High?", Economic Synopses, Federal Reserve Bank of St. Louis, No. 18, 2018.
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[3] Una oligarquia, técnicamente hablando. El presidente turco Recep Tayyip Erdogan es una constante fuente de ilustración de la genial idea de Polibio, la anaciclosis—el ciclo que invariablemente sufren países que carecen de robustos contrapesos institucionales (1, 2, 3). Al nombrar a su yerno Berat Albayrak como nuevo 'super-ministro' de finanzas, el Sr. Erdogan confirma otra genialidad de Polibio: cuando gobiernan los herederos de los aristócratas, el régimen se convierte en oligárquico (*). Mientras tanto, la inflación se dispara, la lira turca cae en los mercados. El Sr. Erdogan pide bajas en las tasas de interés de corto plazo y más emisión monetaria. ¿Suena conocido?

(*) Constantine Courcoulas: "Turkish Lira Slumps as Erdogan Names Son-in-Law as Economic Chief", Bloomberg, 9 de julio de 2018.
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[4] Polibio. Ayer fue día de presentaciones de estudiantes y exámenes. Tuve tiempo de entrar en Google Scholar a ver algunas publicaciones sobre Polibio y la anaciclosis. (He leído algunas—reseña pronto). Mi cosecha de ayer incluye este ensayo de Helmut Pfeiffer sobre el trato de la anaciclosis en Maquiavelo y Montesquieu: "In a process where corruption corrupts the corrupters and the corrupted in an accelerated spiral, despotism is inevitable [...] When republics lose or give up their constitutive dynamic, they descend into despotism" (*). Parece una descripción del peronismo. ¿Podrá el Sr. Macri romper el ciclo de la decadencia? ¿O está la corrupción irremediablemente enquistada en el sistema? ¿Tiene Usted activos/propiedades en la Argentina? ¿Qué hacer?

(*) Helmut Pfeiffer: "Anakiklosis. Transformation of transformations", en Helmut Pfeiffer, Irene Fantappiè & Tobias Roth (eds.) Renaissance Rewritings. Berlin/Boston: Walter de Gruyter, 2017, pp. 25-44.
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Monday, July 16, 2018

FÚTBOL Y BUEN GOBIERNO: POR QUÉ GANAN LOS EUROPEOS

AM | @agumack

"Me sentí orgulloso de ser futbolista, pero no de las instituciones" — Juan Pablo Sorín

Tres días antes de la final del Mundial escribí por Twitter: "Croacia [no tiene] ninguna chance frente a Francia". El dominio inicial de los valerosos croatas no me hizo cambiar de opinión. Mi comentario se basaba en un cálculo con tres variables: (1) posición en el Índice de Contrapesos [ver]; (2) cantidad de jugadores federados; (2) edad-promedio de los equipos. Croacia perdía en los tres frentes: ¡cero chances! Y mientras Paul Pogba anotaba el 4-1, se me ocurría otra reflexión: era la cuarta victoria consecutiva de un equipo de la eurozona. Desde la creación de la moneda común europea en 1999, cuatro mundiales sobre cinco han sido ganados por diferentes países de la eurozona—Italia 2006, España 2010, Alemania 2014 y ahora Francia 2018. (Nota: en el próximo Mundial, Croacia será miembro de la eurozona. ¡Ojo!).

Mis comentarios de Twitter generaron cierta molestia. Lo entiendo. Pero se basan en una realidad inapelable: el aplastante dominio de Europa. Tanto en los mundiales de clubs como de selecciones, el resto del mundo brilla por sus ... derrotas. Frente a una evidencia tan abrumadora, me parece relevante reformular la fantástica pregunta de Polibio:

¿Qué género de constitución (γένει πολιτείας) explica semejante dominio?

Fiel a la tradición del historiador griego, estoy convencido que el desarrollo institucional es la clave del éxito/fracaso de los países. Para ser más preciso: solo en presencia de robustos contrapesos —independencia judicial, libertad de prensa, banco central independiente—puede un país aspirar a los niveles de seguridad (sobre la vida, la libertad y las posesiones) indispensables para el desarrollo. Esta entrada ofrece algunos ejemplos relativos al fútbol. (Nota: llegué a jugar a un nivel decente; entrené un par de veces con la reserva de un equipo de primera división, y jugué el campeonato de Francia cadets, contra Saint-Étienne, Nice, Monaco, Marseille, Sochaux, Auxerre, etc.)

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(1) Fútbol y costo del capital: los mejores juegan en Europa. Desde el punto de vista económico, el principal impacto de un régimen de contrapesos institucionales es el bajo costo del capital (ver decenas de entradas sobre este tema en el blog). Los lectores de Wealth of Nations [ver] conocen la contraparte de un bajo costo del capital: un alto nivel salarial. En otras palabras: los mejores juegan en Europa. Esto es tan evidente que me exime de más comentarios. Solo notaré que en los 1990s el alto nivel salarial —atribuible a la convertibilidad del peso— permitió a los clubs argentinos 'importar' talento por un tiempo. Incluso vimos algunos jugadores africanos en acción. Pero la corrupción menemista, reflejo del descalabro institucional típico de gobiernos populistas/peronistas, se encargó de hundir un esquema hecho inviable por el colapso de la liquidez global.

(2) Fútbol y costo del capital: el Footbonaut y la inversión. De acuerdo a un cliché muy difundido, los europeos son más torpes con la pelota. Ridículo. Yo he visto de cerca la impresionante inversión de los franceses en 'fútbol base'. Esta inversión es demasiado costosa en América Latina, Asia o África. Un bueno ejemplo reciente es el Footbonaut, máquina diseñada para mejorar la capacidad de los futbolistas para hacer pases precisos en una fracción de segundo; la idea es permitir a los jóvenes tener 5 mil contactos adicionales (por año) con la pelota. El Footbonaut permite ganar campeonatos [ver]. Pero cuesta varios millones de euros. Otro tema: la calidad de las instalaciones. ¿Es necesario decir algo sobre el estado de las canchas? ¿Sobre los equipos de gimnasia? ¿Sobre la capacidad de analizar datos? ¿Sobre las técnicas de nutrición? (Ni Newells ni River pudieron pagar el tratamiento de un adolescente llamado ... Lionel Messi). Argentina no tiene ni un solo estadio digno de una final de Champions.

(3) Ausencia de contrapesos y corrupción: el costo del populismo. En ausencia de contrapesos institucionales, la puerta queda abierta a la corrupción en gran escala. Es el legado del populismo, de 'derecha' (Menem) o de 'izquierda' (Kirchner). ¿Cómo van a escapar las federaciones de fútbol? En el escándalo de la FIFA, once de los 18 imputados en el caso por la fiscal general de EE UU, Loretta Lynch, son latinoamericanos [ver]. Se habla de US$100 millones en coimas. Lavado de dinero en gran escala, coimas para la designación de seleccionadores (¿y jugadores?), vaciamiento de clubs, des-inversión—éstas son algunas de las consecuencias de la corrupción en el fútbol.

(4) Ausencia de contrapesos: propiedad poco clara. ¿A quién pertenecen los clubs en Argentina, y en América del Sur en general? Nadie lo sabe muy bien. En ausencia de seguridad sobre la propiedad, lo que habrá es un vaciamiento sistemático de activos. Prominentes mafiosos son dirigentes de clubs en la Argentina. De hecho, la palabra 'dirigente' captura esta ambigüedad: ¿Principal accionista? ¿Socio mayoritario? ¿Manager? ¿Presidente? No está claro. Ojo: no estoy sugiriendo que los clubs sean propiedad de magnates/oligarcas. El fútbol alemán no lo permite, y le va muy bien, gracias. Lo que se necesita es más claridad y seguridad sobre la propiedad. ¿Acaso alguien piensa en invertir seriamente en Independiente de Avellaneda?

(5) Ausencia de contrapesos: inseguridad. Mauro Silva: "En Brasil, lo más importante era que nuestro proceso era natural, jugábamos en la calle, pero perdimos la calle por la violencia. El fútbol se fue a las escuelas, pero si los formadores no son buenos o si no se les paga bien ..." [ver].
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Tuesday, June 12, 2018

UN MAGNÍFICO LIBRO SOBRE MARIANO MORENO

"Sin tumulto" — Mariano Moreno

Agustín Mackinlay | @agumack

— Diego Javier Bauso. Un plagio bicentenario. El "Plan de Operaciones" atribuido a Mariano Moreno. Buenos Aires: Sudamericana, 2015.

Como jugadores de fútbol que intercambian camisetas al final de un partido, Diego Bauso y yo intercambiamos libros: a cambio de mi estudio de 2009, obtuve su obra Un plagio bicentenario. El "Plan de Operaciones" atribuido a Mariano Moreno (Buenos Aires: Sudamericana, 2015). Claramente, salí ganando. Mientras mi trabajo quedará sepultado en el olvido, el libro del Dr. Bauso marca un antes y un después en los estudios sobre Mariano Moreno. La atribución del Plan de Operaciones al prócer de Mayo queda relegada, a partir de este libro, a lo que siempre debería haber sido: un engaño monumental. Con este libro, Diego Bauso supera los intentos previos de refutar la tesis de Moreno como autor del Plan (Segreti, Clucellas). Para mí, está al nivel de un Paul Groussac, de un Ricardo Levene.

La estafa duró más de dos siglos. Ahora llega el turno de los historiadores/escritores actuales que aún atribuyen la autoría del Plan a Moreno. No disponen de muchas alternativas: o refutan los hallazgos de Diego Bauso, o admiten públicamente su equivocación (yo lo hago en esta reseña). Mantenerse en silencio equivaldrá a renunciar al título de 'historiador'; estos autores pasarán a ser propagandistas baratos, indignos difusores de 'noticias truchas' (fake news). No es mi propósito, en estas líneas, presentar los argumentos de Diego Javier Bauso (DJB de ahora en adelante). Sería un spoiler injustificado. Lo mejor es comprar el libro y enterarse por uno mismo. Vale la pena. Está muy bien escrito. Y está lleno de sorpresas. (Para mí la gran sorpresa es el uso de El cementerio de la Magdalena no solo como fuente del plagio, sino como guía de los falsificadores).

Además, no se necesita ser un especialista sobre Mariano Moreno o la Revolución de Mayo para entender la trama y disfrutar del libro. Un plagio bicentenario se lee casi como una novela; los personajes aparecen uno por uno para luego fusionarse en un climax historiográfico. Supongo que el autor debatió esta técnica con los editores de Sudamérica; el propio Mariano Moreno era un maestro en el arte —muy estudiado— de la retórica y la elocuencia. Cuando digo 'novela' no pretendo quitarle seriedad desde el punto de vista académico: las 520 notas al pie de página dan testimonio del inapelable rigor técnico de Un plagio bicentenario. Mi reseña, o más bien comentario, se centra en algunos puntos específicos del desafío lanzado por DJB a los 'morenistas'.

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En dos oportunidades (pp. 117 y 195), DJB se refiere a mis escritos. Y lo hace con gran amabilidad (el "notable Agustín Mackinlay"; también menciona este blog). Pero la verdad es que me duele releer el capítulo V de El Enigma de Mariano Moreno. Fundación y Equilibrio de Poderes en la Era de las Revoluciones (Buenos Aires: R & C Editores, 2009). Ha quedado destruido, aniquilado, vernichtet, por el libro de DJB. Hace diez años, había detectado la influencia decisiva de Guillaume-Thomas Raynal sobre los escritos de Moreno [ver]. Raynal no es, como dice Noemí Goldman (que también me cita muy amablemente), uno de los "autores preferidos" de Moreno. Es la principal fuente de su pensamiento y de su accionar político. Leyendo (sin mucho interés) el Plan de Operaciones, me dejé seducir por la presencia de la Historia de las dos Indias de Raynal, tanto en la Representación de los hacendados como en la Gazeta de Buenos-Ayres y en el Plan. ¡Grave error! DJB demuestra que los falsificadores del Plan ni siquiera se tomaron el trabajo de leer a Raynal (aunque el pasaje en cuestión es de Diderot).

Puntos técnicos
Antes de pasar al problema del sesgo de los historiadores —acaso el principal desafío lanzado por DJB— quiero mencionar un par de puntos 'técnicos'. Un plagio bicentenario contiene un par de typos sobre Raynal y la Historia de las dos Indias (HDI). Para entender los eventos de 1810, la importancia de la HDI es tal que decidí dedicarle un libro entero. Está disponible en versión Kindle bajo el título El best-seller que cambió el mundo. Globalización, colonialismo y poder en el Siglo de las Luces (2011). En la Gazeta de Buenos Ayres, Mariano Moreno cita el segundo pasaje más 'caliente' de la HDI, también escrito por Denis Diderot [ver]. Como este pasaje está inspirado en 1 Samuel 8 (retomado por Paine, autor conocido por Moreno), me pareció que reforzaba la idea de Moreno como autor del Plan. ¡Falso! (Incidentalmente, mi trabajo de detective también me permitió detectar la presencia de este pasaje en Edmund Burke [ver]).

Siento cariño por El Enigma de Mariano Moreno a pesar de haber quedado parcialmente aniquilado. Me lo había anticipado Daniel Sabsay: si el libro tiene algun mérito, está en la utilización pionera de redes digitales. (Diplomático, el Sr. Sabsay no comentó los pasajes referidos al Plan). Y es precisamente el método que DJB aplica en Un plagio bicentenario. Se trata de utilizar las redes digitales —sobre todo Google Books, pero también Gallica— para contrastar los escritos atribuidos a Moreno y detectar sus verdaderas fuentes. DJB se ha convertido en el principal especialista en la aplicación de esta técnica para detectar errores en la atribución de textos al Secretario de la Junta [1]. En cambio, yo me dediqué a la Gazeta; mi archivo ya tiene ... 786 páginas de fuentes inéditas de Moreno.

El sesgo de los historiadores y el futuro de los estudios
Las reflexiones finales de DJB sobre el sesgo de los historiadores me permiten entender mejor mi propio sesgo al escribir El Enigma de Mariano Moreno hace diez años. El contexto era el de la hiper-corrupción K, la valija de Antonini Wilson, la intervención del Indec por otro Moreno (Manuel Moreno decía que su hermano apreciaba enormemente el valor de la estadística). Me parecía interesante destacar la pasión del Secretario de la Junta por la separación y el equilibrio de poderes, indispensables para prevenir la corrupción; su defensa del libre cambio y del constitucionalismo—valores tan despreciados por la clase política argentina entonces (y ahora también). La admiración de Moreno por Licurgo me parecía 'cuadrar' con algunas ideas del Plan de Operaciones. Pero me dejé llevar por el contexto, y el resultado es el capítulo V de mi libro. Ahora me siento liberado. La lectura de Un plagio bicentenario ha sido terapeutica (por algo el autor es médico).

Diego Bauso anuncia más refutaciones. Su próximo objetivo es el conjunto de escritos y recopilaciones de Eduardo Dürnhöfer. "Nunca es triste la verdad", cantaba Serrat—seguramente veremos importantes novedades. Pero una vez terminado el esfuerzo de destrucción, será preciso construir. Me esperan dos biografías recientes: la de Noemí Goldman y la de Felipe Pigna [2]. Será interesante ver qué dicen sobre el Plan de Operaciones y sobre el pensamiento político de Moreno. No tengo mucho optimismo. Veo páginas enteras dedicadas a la supuesta influencia de Jean-Jacques Rousseau sobre las ideas políticas del prócer de Mayo. ¿Puede haber algo más opuesto a JJR que los escritos —y la actuación política— de Moreno? El equilibrio de poderes, el gobierno mixto, el libre-cambio y el humanismo comercial, la importancia de los puertos, la idea de representación, la unidad del poder ejecutivo, el federalismo, el interés por los escritos de Thomas Jefferson, el gusto por el teatro, la pasión por la Ilustración—en todos los aspectos importantes de la política, la cultura y la economía, Moreno contradice directamente a Rousseau.

Como bien dice el Dr. Bauso, ser 'moderado' está mal visto en la Argentina. Pero cada vez más me inclino a pensar en Moreno como el político moderado par excellence. El traspaso del poder sin tumulto —expresión-clave que demuestra su profundo vínculo con la cultura política del mundo atlántico— era acaso su idea central.

Y por esa idea perdió la vida.

[1] Ver su reciente trabajo: "Mariano Moreno, apócrifo: los artículos que no escribió", Investigaciones y Ensayos, No. 64, enero-junio 2017, pp. 99-127. Ahora no me queda más remedio que revisar mi entrada sobre la "Canción patriótica". Lo mismo sucede con Burlamaqui. Me siento más cómodo con Aristogiton, y algo menos con el Comerciante de Montevideo. Por otra parte, DJB me avisa (por email) que tiene serias dudas sobre Condorcet. Con más tiempo, revisaré todas estas entradas.

[2] Noemí Goldman. Mariano Moreno. De reformista a insurgente. Buenos Aires: Edhasa, 2016. Felipe Pigna. La vida por la patria. Una biografía de Mariano Moreno. Buenos Aires: Planeta, 2017.

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Wednesday, January 24, 2018

FÚTBOL & COSTO DEL CAPITAL: POR QUÉ GANAN LOS EUROPEOS

AM | @agumack

"It's expensive" — Tim Kirk

El Footbonaut es una máquina diseñada para mejorar la capacidad de los futbolistas para hacer pases precisos en una fracción de segundos. La idea es permitir a los jóvenes tener 5 mil contactos adicionales (por año) con la pelota. Creada por el diseñador Christian Güttler, la tecnología fue inmediatamente adoptada por el Borussia Dortmund—un club que año tras año vende jugadores por decenas de millones de euros. Uno de los más entusiastas usuarios es un tal Mario Götze. Según Raphel Honigstein, autor de Das Reboot, el (in)famoso gol de Götze es un resultado directo del Footbonaut (*).


El Footbonaut cuesta cerca de €3.50 millones. Los empobrecidos clubs argentinos no pueden pagarlo. La conclusión se impone. La monumental paliza que el fútbol europeo está dando al sudamericano es una consecuencia directa del entramado institucional [ver] y su impacto sobre el costo del capital: bajo en Europa, alto en Sudamérica. Así las cosas, es lógico que sigamos exportando talento a Europa—y que sigamos perdiendo en los Mundiales de naciones y de clubs.

P.S. Espero equivocarme este año.

(*) Murad Ahmed: "Football's finishing school", Financial Times, 20-21 de enero de 2018. Ver también el increíble ranking de ingresos anuales de los clubs más ricos (todos europeos): 1. Manchester United: 676,3 millones de euros; 2. Real Madrid: 674,6 millones; 3. FC Barcelona: 648,3 millones; 4. Bayern Múnich: 587,8 millones; 5. Manchester City: 527,7 millones; 6. Arsenal: 487,6 millones; 7. París Saint-Germain: 486,2 millones; 8. Chelsea: 428 millones; 9. Liverpool: 424,2 millones; 10. Juventus: 405,7 millones. (Diego Torres: "El Madrid supera al Barça en la lista de los clubs más ricos de Deloitte", El País, 23 de enero de 2018). 
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Tuesday, January 23, 2018

PLAYAS SUCIAS

AM | @agumack

"... le rôle pédagogique de la cité" — François Daguet

Falta de educación. Los 'negros' de siempre, 'no tenemos remedio': son algunos comentarios de esta foto, vistos en Twitter. Propongo otro enfoque. La propiedad en la Argentina es incierta, difusa, inestable. En cambio, en Europa del Norte el espacio público se respeta tanto como el privado. ¿Porqué? Cuando uno es propietario valora naturalmente la propiedad de otros. La extensión y la estabilidad del derecho de propiedad dependen de la existencia de contrapesos institucionales—firmes en Europa del Norte, débiles en nuestro país [ver].

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En La Consagración de la Primavera, Alejo Carpentier le hace decir a uno de sus personajes que es propio de alguien inculto citar el último libro que uno ha leído. Haré algo peor: citaré el último libro que no he terminado de leer. Santo Tomás, en base a Aristóteles, pone de relieve el papel pedagógico de las buenas instituciones (*). Las buenas instituciones educan—es uno de los sentidos del término παιδεία. Mientras tanto, el presidente Macri no mueve un dedo. Cree que puede sacar provecho, en términos electorales, del caos institucional heredado.

Las playas argentinas seguirán suciaspor mucho tiempo.

(*) François Daguet. Du politique chez Thomas d'Aquin. Paris: Vrin, 2017. "Dans ces conditions, on comprend le rôle pédagogique qu'Aristote attribue à la cité" (p. 55). Y todavía no leí el capítulo dedicado al gobierno mixto, razón por la cual compré el libro.
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Sunday, January 14, 2018

VINO & LIBERTAD: UNOS DÍAS EN PORTUGAL

AM | @agumack

"... Portugal é o país nórdico do século XXI" — Marcelo Rebelo de Sousa

Estuve unos días en Porto por las fiestas de fin de año. Me gustó mucho la ciudad a pesar de la lluvia incesante (los locales estaban agradecidos: no llovía desde el mes de junio). Impresionante la vista desde, y debajo de, el Ponte Luiz I, especialmente del lado de las bodegas. Muy bueno el tinto tawny, fuerte y dulce. Lo cool es el Porto tonic (no soporto el gin tonic). Espectaculares los jardines de la Fundaçao de Serralves—aunque muy decepcionante la exposición de Jorge Pinheiro D'après Fibonacci. Gran especialidad en bacalao asado y 'a la portuguesa', con cebolla, verduras y papas fritas. Por todos lados siven leitão (lechón).

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- Vino & libertad. La región del Douro produce vinos desde el siglo XII. Al igual que en la zona de Bordeaux, la demanda de Inglaterra alienta el 'boom' de producción y la constante mejora de la calidad. Con el correr del tiempo, los locales desarrollan una cultura política basada en la libertad comercial, bajos impuestos, des-centralización administrativa. Recordé, sobre este punto, la biografía de Montesquieu por Jean Lacouture [1]. Exportador de vinos de Burdeos al mercado inglés, Montesquieu admira el sistema inglés de libertad bajo la ley, y estudia el vínculo entre seguridad, contrapesos institucionales, y tasas de interés [ver]. Algo parecido sucede con el vino en el Douro. (La nota de Portugal en el Índice de Contrapesos es buena: No. 21, justo después de Estados Unidos y Francia). El tratado de libre-cambio entre Portugal e Inglaterra, firmado en 1703, inspira páginas importantes de Adam Smith (sobre tratados comerciales) y David Ricardo (sobre ventajas comparativas).

- Marcelo. El presidente de Portugal, Marcelo Rebelo de Sousa, es la principal figura política del país. Ha logrado conquistar el corazón de los portugueses gracias a su fenomenal empatía. Todo el mundo le dice Marcelo. El director de Gente escribe: "Nunca houve um político com uma empatia tão grande, seja com pobres, ricos ou remediados. Estou à vontade para tratá-lo apenas pelo nome própio, pois Marcelo". Su único poder formal es el poder de veto. Estaba a punto de aplicarlo para frenar una ley de financiamiento de los partidos que consideraba demasiado generosa para los políticos. Marcelo propone "um teto máximo para os fundos angariados e despesas das forças políticas". También defiende la estricta disciplina fiscal que explica la recuperación de la economía luego de la crisis de la eurozona.

- Libros. Mientras camino por Porto, busco una biografía del marqués de Pombal, el déspota ilustrado que lidera la reconstrucción de Lisboa después del terremoto de 1755. No la consigo; pero no me quiero ir sin un par de libros en portugués. Entonces recuerdo que mi amigo @npatric había leído con interés a Fernando Pessoa; compro dos de sus libros. Más tarde, durante la visita a librería Lello, hojeando una Histoire du Portugal, encuentro esto:

Présentant, en janvier 1928, sous forme d'une série de justifications, la défense de l'idée de dictature militaire, l'écrivain Fernando Pessoa (1886-1935) désignait cet état de transition sous le nom « d'interrègne ». Sans défendre pour autant les « actes particuliers de la dictature militaire », Pessoa précisait toutefois que « si demain cette dictature devait tomber, les arguments no tomberaient pas avec elle » [2].

O sea: Pessoa apoya el golpe que reemplaza la democracia liberal en mayo de 1926. Igual que Mussolini. No lo sabía. Esa noche me explica el Dr. Patrici por Whatsapp (desde Barcelona): "Pessoa era un conservador anti-liberal. Exquisito. Pero anti-liberal". Le comento que Jorge Luis Borges [ver] también era un exquisito conservador, aunque no anti-liberal. Veremos. Tengo lectura para rato. Tal vez los argumentos de Pessoa resulten interesantes: muchas veces los defensores del ideal republicano descuidamos la importancia del principio de autoridad [ver]. 

- Livraria Lello. No tenía ganas de ir. El solo hecho de ver las colas de turistas para entrar me producía rechazo. Estaba seguro que era la típica librería sin libros, que "vende" antes que nada su belleza arquitectónica. Al final fui. Diagnóstico confirmado. No se trata de libros—no hay muchos. (La Ateneo Grand Splendid, que no tiene libros extranjeros, es mejor). La gran atracción es la escalera, aparentemente utilizada en una escena de Harry Potter. Chicos y chicas sacándose selfies. Nada más. Y te hacen pagar €4 para entrar, a 20 metros de la entrada, en un shop de merchandising donde los libros brillan por su ausencia.

[1] Jean Lacouture. Montesquieu. Les vendanges de la liberté. Paris: Seuil, 2003 [VIDEO]

[2] Albert-Alain Bourdon. Histoire du Portugal. Paris: Chandeigne, 2012, p. 28.
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Wednesday, December 27, 2017

THREE BOOKS ON DAVID HUME & ADAM SMITH

"Man was made for action" — David Hume

Agustín Mackinlay | @agumack

— James A. Harris. Hume. An Intellectual Biography. Cambridge University Press, 2015 [review] [VIDEO].

— Ryan Patrick Hanley (ed.). Adam Smith. His Life, Thought, and Legacy. Princeton University Press, 2016.

— Dennis C. Rasmussen. The Infidel and the Professor. David Hume, Adam Smith and the Friendship that Shaped Modern Thought. Princeton University Press, 2017.

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"The Scottish Enlightenment is now widely regarded as an intellectual golden age, the rival of Periclean Athens, Augustan Rome, and Renaissance Italy". So writes Dennis Rasmussen in the introduction of his book on the friendship between two intellectual giants: David Hume (1711-1776) and Adam Smith (1727-1790). Horace Walpole declared that Scoltand was "the most accomplished nation in Europe"—and that was in 1758, before the publication of Smith's books and of Hume's final volumes of the History of Great Britain. The three books surveyed here allow us to understand the enormous impact of these two great Scottish thinkers. And although they have very different formats and a different target audience, they complement each other well.

Adam Smith: His Life, Thought, and Legacy
The most striking fact about the volume edited by Ryan Patrick Hanley is its innovative format. Instead of a dozen or so articles on different aspects of Smith's writings, the book contains no less than thirty-two short contributions that span a surprisingly wide range of topics like finance, politics, history, behavioral economics, economic development, freedom, justice, rhetoric, enlightenment studiesand even feminist ethics and corporate governance. Each article includes its own bibliographical essay, which I found especially useful. Rather than a detailed review of each section, I will concentrate on some of the aspects that I found most striking and interesting. Most of my comments are based on my reading of the Wealth of Nations, as I have read only parts of TMS, RJ and LBLR.

First, I am delighted to note the emphasis on security as a pillar of Smith's thought. Does that reflect the impact of my blog posts on the matter? (1, 2, 3). I don't rule that out, as I remember an earlier email discussion on this very topic with Nicholas Phillipson, who pens the piece on "Smith and the Scottish Enlightenment" (pp. 105-119). There are some very good quotes on the importance of security throughout the book: "Security is the first and the principal object of prudence" (TMS, p. 143). Writing on WN, Jerry Evensky concludes: "Thus in Smith's analysis security is the sine qua non of the dynamic of accumulation, investment, and growth" (p. 74). In a little known work on The History of Astronomy discussed by Craig Smith, Adam Smith states that only when "order and security" have been established can scientific endeavour flourish (p. 95).


Maria-Pia Paganelli, whom I had the pleasure to meet at the Colloque International Économie et Politique chez Ferdinando Galiani (Lyon 2015) [see], writes on "Adam Smith and the History of Economic Thought: the Case of Banking" (pp. 247-261). She does not deal with Smith's (difficult) pages on the Amsterdamse Wisselbank, the 'mother' of central banks. In the midst of the Eurozone crisis, back in 2011, I suggested that Smith's views on the Bank of England were particularly useful, as he takes note (in WN) of the contrast with France, a country without the equivalent of that money-printing institution, a central bank all but in name [see]. There is no shortage of analysis on the broad topic of Adam Smith and justice. In that regard, I particularly liked the pieces by Nicholas Wolterstorff, Chad Flanders and Lisa Hill. But what is the foundation of security and justice? I will never tire of quoting Smith's remarquable passages on what we nowadays call 'judicial independence' in LBLR [see] and WN [see].

There is no mention of these passages in the book. Yet I think they provide the key to Smith's système as a whole. Consider Lisa Hill's quote about the beneficial impact, in social terms, of high wages ("Adam Smith and Political Theory", p. 334). In Book I of WN, Smith makes it clear that high wages are a function of the low cost of capital—which depends on the security of possessions, which in turn depends on ... judicial independence! While it would be unfair not to mention other articles, I must say that I particularly liked the contributions of Michaël Biziou's on "Adam Smith and the History of Philosophy" (pp. 423-442) and of Frederik Albritton Jonsson on "Adam Smith and Enlightenment Studies" (pp. 443-458). And, as a lecturer on Finance, I was pleasantly surprised to find John Bogle —the innovator who launched the 'passive asset management revolution'— as the author of a piece on Smith and shareolder capitalism (pp. 525-541).

Hume: an Intellectual Biography
This is the most difficult, and the most rewarding, of the three books presented here. James A. Harris is Reader in the History of Philosophy at the University of St. Andrews. His book is an intellectual biography of David Hume—as such, it contains little information on Hume's life itself, unless a particular biographical episode helps to explain an idea. The book is an amazing tour de force. Skilfully guiding the reader through the chronology of Hume's publications, Mr. Harris manages to cover all aspects of Hume's thought: the theory of knowledge, history, economics, politics and religion. I can say little on the theory of knowledge. However, I will venture this: Hume may be a very relevant author for those who seek to know more about the meaning of Big Data, algorithms and Artificial Intelligence. What is Big Data if not the numerical expression of 'experience and observation' as defined by Hume? Mabye I'll come back to that point later on in the blog (I need to do more reading!).

But let me mention the parts of the book that deal with politics and history. The key elements are to be found between pages 331 to 340 and 385 to 433. Hume updates Polybius's anacyclosis —the theory that explains how mixed regimes can temporarily avoid decline— by incorporating two modern elements: on the one hand, commerce and the increasing importance of property rights (here Harrington is a key source); on the other hand, the balance of power at the international level. These pages are absolutely fascinating. Following Polybius, Hume decries the lack of authority as the key threat to stability, and as the leading cause of tyranny. However, an excess of authority is bound to suppress freedom, causing as much damage. Mr. Harris quotes Hume himself: "In all government, there is a perpetual intestine struggle, open or secret, between AUTHORITY and LIBERTY; and neither of them can ever absolutely prevail in the contest".


For Hume, defined by Mr. Harris as "the scientist of politics", two apparently contradictory ideas —absolutism and 'libertarianism'— need to be combined in order to achieve stability and prosperity. The chapters of the History dealing with the revolutions of the XVIIth century provide a brilliant illustration of this idea. In fact, I would argue that Hume's debt to Polybius is enormous, a point that requires more research. As Mr. Harris indicates several times, Hume went back periodically to his Latin and Greek sources, and Polybius features repeatedly in his essays. Hume's tremendous success as an author was due to the fact that he avoided being pinned down either as a tory or a whig historian. His deep knowledge of classical authors served him well in that regard. (Time permitting, I will write a longer review of Hume: An Intellectual Biography in coming weeks).

The Infidel and the Professor
Unlike the previous two books, The Infidel and the Professor is about a story. And that story is the friendship between David Hume (the Infidel) and Adam Smith (the Professor). Dennis C. Rasmussen, an associate professor of political science at Tufts University, takes us through the subtle points of disagreement between Hume and Smith: the advantages of the commercial society (with DH more sanguine on this point), religion, happiness and work, the drawbacks of inequality, etc. There is more material on the importance of security, especially on pages 162 and 163. (Again: did my own blog posts launch that discussion?). Yet, Smith's passage on judicial independence as the foundation of security remains unquoted. The parts on Hume's theory of knowledge and on the ill-fated encounter between Hume and Rousseau are very good.


Mr. Rasmussen devotes a great deal of attention to the brouhaha surrounding Hume's death. Again, the story is very well told—and the annex of the book is very helpful in that regard. Books like this are especially useful because most readers are naturally attracted to stories. And if the story is compelling enough —as is the case here— the reader is likely to come back for more: perhaps an intellectual biography first, and then the writings of Hume and Smith themselves. So we've come full circle. One point that I found wanting in the books reviewed here (especially the first and the third) is more analysis of the relationship between DH/AS and French philosophes. Both were admirers of Montesquieu, and both nurtured deep friendships with the likes of d'Alembert, Turgot, Helvétius and d'Holbach, to name but a few. Smith himself made the journey to Geneva to meet Voltaire. Yet there is no mention of the impact of Raynal's Histoire des deux Indes on WN; and Mr. Harris appears to describe Condorcet's Esquisse as a contemporary work (it was published in 1794).
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